La découverte des territoires de la Nouvelle-France se fait en plusieurs étapes : Terre-Neuve et les îles, les côtes acadiennes et les affluents du Saint-Laurent sont bien connus dès le XVIe siècle avec les voyages de Giovanni da Verrazzano et de Jacques Cartier. Puis, à partir de Québec et de Montréal, Samuel de Champlain remonte la rivière des Outaouais jusqu’aux Grands Lacs. Les explorations prennent de l’essor avec les premières installations durables. Mais c’est l’ouest qui attire : Étienne Brûlé atteint le lac Supérieur au début des années 1620, Jean Nicollet le lac Michigan en 1634 après avoir vécu de nombreuses années parmi les Amérindiens. En 1647, le père de Quen remonte la rivière Saguenay jusqu’au lac Saint-Jean. Une seconde vague d’exploration a lieu dans la deuxième moitié du XVIIe siècle avec Daniel Greysolon Dulhut, Médard Chouart Des Groseilliers et Pierre Esprit Radisson, Jacques Marquette et Louis Jolliet, et René-Robert Cavelier de La Salle. Au XVIIIe siècle, la famille La Vérendrye atteint les grandes plaines de l’ouest. Au fil des voyages, les cartes deviennent plus précises : certains voyageurs comme Louis Lom d’Ace de Lahontan ou Pierre-François-Xavier de Charlevoix évoquent la faune et la flore rencontrées ainsi que les mœurs des différentes nations amérindiennes. Les objectifs de l’exploration sont multiples : découverte de la mer de l’Ouest, commerce des fourrures, conversion des Amérindiens, recherche des minerais. L’administration royale n’a pas toujours soutenu les entreprises hardies et difficiles de ces explorateurs. Les voyages ont permis en un siècle et demi de découvrir un immense territoire.

Carte de la Nouvelle-France de Samuel de Champlain, publiée dans Les Voyages de la Nouvelle France occidentale, dicte Canada, 1632.
CA ANC NMC-51970
Nouvelle-France, horizons nouveaux
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