Terme de mépris d'origine algonquienne, le mot Esquimau signifie mangeur de viande crue. Cependant, cette nation se désigne elle-même sous le nom d'Inuit, c'est-à-dire être humain. À l'époque de la Nouvelle-France, les Inuits occupent le nord du Québec actuel, du littoral de la baie d'Hudson à celui du Labrador, ainsi que la partie septentrionale de la rive nord du golfe Saint-Laurent. Très dispersés sur un immense territoire, ces grands chasseurs de mammifères marins sont bien adaptés aux dures conditions de leur environnement. Les Inuits maintiennent leur mode de vie traditionnel beaucoup plus longtemps que les autres autochtones car, jusqu'au XIXe siècle, ils n'ont que des contacts sporadiques avec les Anglais de la baie d'Hudson et les Français établis plus au sud. La connaissance que les Français ont des Inuits, de leurs mœurs et de leur environnement relève donc tout autant de l'imaginaire que de la réalité.

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Les Inuits
Inhabitants of North America near Hudsons Bay with their manner of Killing Wild Fowl, [Habitants de l'Amérique du Nord, dans la région de la baie d'Hudson, et leur façon de chasser le gibier à plumes], vers 1650.
CA ANC Collection Peter Winkworth R9266-2429